Redactie
Redactie Life 28 apr 2016

Wat doen al die loeiharde klappen met een UFC-fighter?

Onlangs liep ik met mijn hoofd tegen een lantaarnpaal (ja, echt) en dat deed best pijn. Ik was ruim een kwartier duizelig en had ook later op de dag nog last van gruwelijke hoofdpijn. De klap op mijn voorhoofd verbleekt in vergelijking met de verwoestende klappen die professionele vechters ontvangen en uitdelen. Toch deed dit moment mij afvragen: hoe kan het dat pro-vechters zo ogenschijnlijk makkelijk de ring weer uitlopen? En wat zijn de daadwerkelijke gevolgen van een gevecht voor de hersenen?

Nu is het zo dat elke vezel van de mannen in de ring is getraind om pijn te ontvangen, waarmee mijn eerste vraag redelijk makkelijk is beantwoord. Het kunnen ontvangen en verwerken van pijn is immers één van de belangrijkste onderdelen van een vechtsport. Toch blijft het ontzettend knap hoe een vechtmachine blijft staan na het zoveelste knietje in z’n gezicht. Hoe het komt dat ze niet als een pudding in elkaar zakken, heeft met de onderstaande elementen te maken.

Blijven staan

Uithoudingsvermogen
Pijn is subjectief. De één heeft er meer last van dan de ander. Fysiek uithoudingsvermogen is daarentegen te trainen. Sommige zenuwen, zoals degene in het scheenbeen, kunnen zelfs uitgeschakeld worden door ze veelvuldig te prikkelen (en nee, ik doel niet op een licht-erotische massage van de onderbenen).

Absorberen
Een sterk schild van spieren helpt om de ingewanden, aanhechtingen en botten te beschermen. De spieren absorberen de klappen. De theorie omtrent het versterken van organen is daarentegen een discutabel punt binnen de vechtsport, maar goede voeding en uithoudingssporten als yoga lijken te helpen. Voor botten geldt hetzelfde, hoewel die ook versterkt kunnen worden op basis van de Wolff’s Law. Deze natuurkundige wet bepaalt dat herhaaldelijk druk voor verandering in de botstructuur kan zorgen, oftewel: sterkere botten.

‘Verwondingen bij vechters zijn eerder regel dan uitzondering’

Adrenaline
Een briljant hormoon dat vechters de mogelijkheid geeft om te overleven in noodsituaties. Het is wonderlijk om te zien hoe zij bijvoorbeeld doorvechten met een gebroken hand of rib, zonder iets opmerkelijks te voelen. Ook komt het vaak voor dat vechters een dag later een klap voelen waarvan ze niet meer wisten dat ze hem überhaupt hadden ontvangen.

Gevolgen

Verwondingen bij vechters zijn eerder regel dan uitzondering. Gebroken botten, snijwonden, bloemkooloren, blauwe plekken, kneuzingen en in ergere gevallen: beschadigde organen of hersenletsel. Vooral dat laatste is een veel besproken onderwerp. Zowel UFC als onafhankelijke partijen doen gezamenlijk onderzoek naar de gevolgen van een flinke klap op de hersenen. De studie heet The Professional Fighters Brain Health Study en staat onder leiding van Dr. Charles Bernick.

In dit onderzoek worden jaarlijks zo’n 625 actieve en voormalige vechters (met minstens tien gevechten op hun cv) door een mangel aan testen gehaald om te controleren of er sprake is van hersenschade, met ziektebeelden als het syndroom van Parkinson en vroegtijdige dementie tot gevolg. De resultaten liegen er niet om; het herhaaldelijk ontvangen van klappen zorgt voor minder hersenmassa en vertraagt de processen in het hoofd aanzienlijk. Meer klappen staan gelijk aan meer losse draadjes in het brein en een minder goede samenwerking tussen de hersenhelften. Toch is het volgens de onderzoekers nog te vroeg om te zeggen dat dit alles in verhouding staat met de eerder genoemde ziektebeelden, ook wel Chronic Traumatic Encephalopathy (CTE) genoemd.

‘Soms kom ik thuis na een training en dan ben ik niet meer in staat om te praten’

Gevallen uit de praktijk

Hoewel onderzoekers voorzichtig zijn met conclusies trekken, zijn er in de praktijk genoeg gevallen bekend van vechters die gevolgen ondervinden van klappen op het hoofd. Zo erkende Junior dos Santos dat hij alleen de eerste twee rondes van zijn legendarische gevecht tegen Cain Velasquez herinnerde.

Nate Diaz slaat Conor McGregor

Het kan nog erger: voormalig kickbokser en MMA-vechter Gary Goodridge is inmiddels gediagnosticeerd met CTE. Ook George Sullivan vertelt over zijn ervaringen met hersenschade.’Soms kom ik thuis na een training en dan ben ik niet meer in staat om te praten tegen mijn familie. Ik kan de woorden wel bedenken, maar mijn mond beweegt niet mee. Het voelt letterlijk alsof ik dronken ben. Niet voor niks wordt dit gevoel ‘punch drunk’ genoemd.‘ Van gevallen als George zijn er tientallen bekend.

Johnny Case slaat Jake Matthews

Moeten we ons nu gezamenlijk zorgen maken? Nee, niet per se. De vechters kiezen zelf voor deze sport en zijn constant bezig om hun lichaam en geest te trainen. Dat neemt anderzijds niet weg dat de veiligheid van de vechters best gecontroleerd mag worden. Zo wordt de toetsingsmethode Fight Exposure Score (FES) ontwikkeld, waarmee artsen voor elke wedstrijd kunnen nagaan welke vechters meer risico lopen door ze te testen op balans, reactievermogen, visuele capaciteiten en geheugen. Fight like a champ, think like a champ.

Reageer op artikel:
Wat doen al die loeiharde klappen met een UFC-fighter?
Sluiten