Outdoor

De man die ging wandelen en nooit meer stopte

Een kijkje in het leven van een ware 'hiking hero'

Wanneer ben je een held? Als je een moeder en baby uit een te water geraakte auto bevrijdt, bijvoorbeeld. Of als je een kat uit een brandend huis redt. Maar de heer M.J. Eberhart alias Nimblewill Nomad is ook een held, zij het op een andere manier. Hij ging een eindje wandelen, bleef wandelen en kwam nooit meer terug.

‘Een wanhopige zoektocht naar vrede’

In zijn eenenzestigste levensjaar liep Nimbwell Nomad, zoals de heroïsche hiker zichzelf noemt, meer dan 7.000 kilometer. Volgens zijn eigen berekening ongeveer 10 miljoen stappen. Dit was slechts het begin van een oneindige drang naar wandelen.

Vijf jaar eerder, in 1993, ging hij vervroegd met pensioen. Zijn vrouw en hij besloten apart van elkaar verder te leven, eenzame en ongelukkige jaren braken aan. Tot die ene dag in 1998, toen hij besloot om van Florida naar Cap Gaspé in de Canadese provincie Quebec te lopen. “Een wanhopige zoektocht naar vrede”, zo omschrijft hij zijn toenmalige motivatie in The Guardian.

Nimblewill Nomad, wandelen

Wandelen bleek het medicijn waar Niblewill Nomad al die tijd naar had gezocht. In de vijftien jaren die volgden, was de pensionado niet te stoppen. Hij wandelde meer dan 55.000 kilometer en niet over de makkelijkste paden.

Zo liep de ‘hiking hero’ de Appalachian Trail (3.500 kilometer door het gebergte Appalachen), de Pacific Crest Trail (van de Mexicaanse tot de Canadese grens) en de Continental Divide Trail (een hike van 5.000 kilometer door New-Mexico).

Toch nog ‘even’ The Great American Loop wandelen

In 2013 had hij alle elf National Scenic Trails in de Verenigde Staten volbracht. “Ik was bijna 75 jaar en vond het wel goed geweest, dus hing ik mijn wandelschoenen in de wilgen. Letterlijk.”, aldus Eberhart, die zich toentertijd voornam om wat meer te relaxen.

Maar de volgende lente kroop het hikersbloed alweer waar het niet gaan kon. Meer dan ooit. Nimblewill Nomad werd doodongelukkig van stilzitten en besloot de Great American Loop te gaan wandelen. Klinkt even groot als het ‘rondje’ daadwerkelijk is; deze trail is een route langs de vier uiterste hoeken van de Verenigde Staten.

De ouwe rot is inmiddels een beroemdheid onder hikers, die in mythische termen over hem praten. Een van de verhalen die je vaak hoort over hem, is dat hij al zijn teennagels operatief heeft laten verwijderen om infecties te voorkomen. Een verhaal dat ‘Eb’, zoals hij in de community wordt genoemd, bevestigt. Ook staat hij bekend om zijn blauwe rugzak, die niet veel groter is dan die van een basisscholier, en dat ene plastic flesje water.

Op dit moment is hij nog bezig met de Great American Loop en je kunt Nimblewill Nomad volgen op zijn blog. Deze updatet hij overigens niet al te vaak. Wel heeft hij laten weten dat dit zijn laatste wandeling is. Maar waar hebben we dat eerder gehoord?

De poëet in Nimblewill Nomad

De held wandelt niet alleen, hij maakt onderweg ook gedichten. We sluiten af met een van zijn werken.

The long distance hiker, a breed set apart,
From the likes of the usual pack.

He’ll shoulder his gear, be hittin’ the trail;
Long gone, long ‘fore he’ll be back.

N. Nomad

12-03-2018 - Alrik de Jong