Redactie
Redactie Life 13 jun 2016

De invloed en het succes van Elon Musk verklaard

Vorige week ging het gerucht dat naast Panasonic ook Samsung batterijen zou gaan leveren aan Tesla. Een gerucht dat door Tesla’s CEO Elon Musk met minder dan 140 tekens op Twitter uit de wereld werd geholpen. Het gevolg? Een koersdaling van 10 procent voor de Koreaanse elektronicafabrikant, ter waarde van 510 miljoen euro. Het deed ons afvragen: Hoe is Elon Musk aan die enorme invloed gekomen?

‘Would like to clarify that Tesla is working exclusively with Panasonic for Model 3 cells. News articles claiming otherwise are incorrect.’ Het waren exact deze woorden die voor een aanzienlijke koersdaling zorgde bij Samsung, maar ook voor een waardestijging van 700 miljoen dollar voor Panasonic. Niet voor niks wordt de 44-jarige ingenieur en zakenman met een geschat vermogen van 12.3 miljard dollar door velen geroemd als een van de meest invloedrijke ondernemers ter wereld.

Succes na succes

De tweet van afgelopen week is overigens niet het enige moment waarop Musk zijn enorme invloed toonde. Toen begin april de pre-orders voor de nieuwe Tesla Model 3 de wereld in werden geslingerd, ontving het bedrijf 325.000 reserveringen, of in de woorden van Musk: 14 miljard dollar aan bestellingen. Het bleek de grootste productlancering ooit. In dezelfde week wist de van origine Zuid-Afrikaanse Musk met zijn andere bedrijf – het commerciële ruimtevaartprogramma SpaceX – een raket naar het International Space Station te sturen en voor het eerst in de geschiedenis de raket te laten landen op een drone-schip in het midden van de Atlantische Oceaan. Het moet een goede week zijn geweest voor Musk, zo dunkt ons.

Tesla Model 3

Hoe is hij zover gekomen?

Naast CEO van SpaceX en algemeen directeur en productarchitect van Tesla, is hij ook mede-oprichter van PayPal, bedenker van de roemruchtige Hyperloop en voorzitter van SolarCity, een Amerikaanse leverancier van zonnepanelen. Je kunt zijn invloed op wereld wel inschatten. Vanzelf kwam het niet, sterker nog: Musk heeft het twee keer met een minimale hoeveelheid geld moeten doen.

‘Het enige zinvolle, is het streven naar een grotere collectieve verlichting’ – Elon Musk

De bijzondere visie van Elon Musk ontstond min of meer in de collegebanken toen hij zichzelf de vraag stelde: Waar wil ik mijn leven aan wijden? Het antwoord: De toekomst van de mens mogelijk maken. Tegenover Ashlee Vance, de schrijver die in 2015 een biografie over hem schreef, verklaarde hij later dat hij wellicht te veel strips had gelezen in zijn jeugd. ‘In strips lijkt het altijd net als ze de wereld proberen te redden, omdat het omgekeerde geen zin heeft. Het enige zinvolle, is het streven naar een grotere collectieve verlichting.

The Internet

Om deze doelen te bereiken, bedacht hij vijf categorieën waar binnen hij wilde opereren: het internet (toen nog in z’n kinderschoenen), ruimtereizen, duurzame energie, het herschrijven van de menselijke genetische code en kunstmatige intelligentie. Hij betwijfelde of de laatste twee een toevoeging of juist een gevaar zouden vormen voor de mensheid. Zodoende besloot hij zich te focussen op de eerste drie, in exact die volgorde.

The internet, deel 1
Het succesverhaal van Musk begon toen hij samen met zijn broer Kimbal de start-up Zip2 uit de grond stampte. De website koppelde lokale businesses; denk aan de Yellow Pages, destijds een volledig nieuw concept. De broers hielden de website live door internet af te tappen van een service provider op de verdieping onder hen. De twee hadden absoluut geen geld, werkten en sliepen in hetzelfde kantoor en wisten vanuit daar werkelijkheid te maken van hun American Dream. Vier jaar later werd het bedrijf voor 307 miljoen dollar verkocht, waarvan Musk 22 miljoen wist op te strijken.

The Internet, deel 2
Direct na de verkoop van Zip2, investeerde hij 10 miljoen in X.com. Een online betaalsysteem dat het mogelijk maakte om per direct geld over te maken naar een bedrijf. Een jaar later ontwikkelde hij samen met het bedrijf Confinity het betaalsysteem PayPal, inmiddels het grootste online betaalsysteem ter wereld. Musk in 2014 tegenover Bloomberg Business: ‘Geld is eigenlijk niks meer dan een vermelding in een database. Het is laagdrempelig, waardoor het zich makkelijk leent voor innovaties.‘ In 2002 werd PayPal voor 1.5 miljard dollar gekocht door eBay, waarvan 180 miljoen op de rekening van Musk terecht kwam.

Ruimtereizen

Na het oprichten van twee succesvolle internetbedrijven wilde hij nu zijn droom waarmaken: leven mogelijk maken op Mars, een idee dat hij verwacht in de nabije toekomst ook echt te realiseren. Denk aan een zelfvoorzienende situatie waardoor de mensheid kan blijven bestaan. Vanaf 2018 wil hij om de 26 maanden een vrachtroute openzetten richting Mars om de planeet te verkennen en klaar te maken voor een leven. Klinkt een tikkie onhaalbaar, niet? Toch heeft hij ook op dit vlak inmiddels zijn eerste strepen behaald. Musk is de belichaming van iemand die zich niet laat beperken door het verleden in zijn visies op de toekomst. Nooit eerder is er een privé-ruimtebedrijf met succes naar de ruimte genavigeerd. Nooit eerder waren er al concrete plannen gemaakt voor een bemande reis naar Mars, zelfs niet door de NASA en de Amerikaanse regering.

De volgende quote laat duidelijk zijn manier van denken zien met betrekking tot dit project. ‘Vanuit een historisch oogpunt zijn tweedehands raketten niet te betalen. Maar waarom zijn ze eigenlijk zo duur? Ik heb het uitgezocht. Aan de materialen bleek het niet te liggen, die vormen slechts 2 procent van de prijs van een raket. Zit de rest van het geld dan allemaal in de ontwikkeling? Ik besloot met meerdere vooraanstaande mensen uit de ruimtevaart om de tafel te gaan, om een addertje onder het gras te vinden. Dat bleek er niet te zijn, dus besloot ik SpaceX op te richten.

Duurzame energie

Naast een investering van 100 miljoen dollar in SpaceX besloot hij zijn derde missie te gaan ontdekken. In 2004 investeerde Musk 70 miljoen dollar in een bedrijfje dat elektrische auto’s ontwikkelde, genaamd Tesla. Niet veel later werd hij CEO en maakte hij de wereld bekend met de geroemde Model S. Musk: ‘Ons doel is niet om een groot merk te worden of te concurreren met bijvoorbeeld de Honda Civic. We willen elektrisch rijden in z’n algemeenheid bevorderen. Dus we blijven gewoon door gaan met zoveel mogelijk elektrische auto’s produceren, zodat de prijs naar beneden gaat en de markt langzaam wordt overgenomen door elektrische auto’s. Ik ben min of meer tevreden zodra de helft van alle auto’s op elektriciteit rijdt. Dus hoe sneller we dat moment kunnen bereiken, hoe beter.

Tesla Model X

Wie om zich heen kijkt en de situatie vergelijkt met een paar jaar geleden beseft dat Tesla een mokerslag heeft uitgedeeld aan de conservatieve autobranche. Alleen Tesla en SpaceX bleken echter niet voldoende voor de streberige Musk, dus besloot hij in 2006 SolarCity op te richten: een bedrijf waarmee hij zonnepanelen toegankelijker wilde maken voor de Amerikaanse consument. De twee bedrijven vormen samen een ideaal beeld voor Musk. SolarCity als leverancier van energie, Tesla als de afnemer van energie.

‘Ik had nooit gedacht dat ik een zenuwinzinking zou krijgen, maar op dat moment scheelde het maar weinig’ – Elon Musk

Elon Musk was niet altijd succesvol

Zo mooi als het klinkt, zo dramatisch is het ook voor Musk geweest. Tussen 2002 en 2008 mislukten drie testvluchten met de raketten van SpaceX, waardoor nieuwe contracten en investeringen onder druk kwamen te staan. Ook Tesla kreeg een klap in het gezicht. De kosten van een auto bleken geen 65.000 maar 140.000 dollar. De bank die SolarCity steunde trok zich terug en als genadeslag brak de crisis uit. Met slechts een paar honderd euro op de bank en een paar dagen te gaan voor Kerst, de laatste zakendagen van het jaar, stonden de bedrijven van Musk op omvallen. Musk: ‘Ik had nooit gedacht dat ik een zenuwinzinking zou krijgen, maar op dat moment scheelde het maar weinig.

Een dag voor Kerst wist hij een deal van 1.6 miljard te maken met NASA voor Space X. Ook Tesla en SolarCity kregen een kapitaalinjectie van een aantal vertrouwde investeerders. Zijn sterke visie deed hem bijna de das om. Die visie is altijd zijn uitgangspunt geweest, niet het verdienen van geld. ‘Ik heb niet voor ruimtevaart en duurzame energie gekozen op basis van inkomsten. Ik vond het simpelweg belangrijk dat het bestaan van de mensheid wordt voortgezet.

Happy end

Inmiddels heeft SpaceX meer innovaties voor een aanzienlijk lagere prijs op z’n naam staan dan de Amerikanen en de Russen tezamen. Tesla zoeft vooruit, met een waarde van 33 miljard dollar, acht jaar nadat het bedrijf op omvallen stond. Ook SolarCity gaat hard als grootste leverancier van zonnepanelen in Amerika. Geen slechte prestatie voor een 44-jarige. En Elon Musk? Die heeft vooral haast om in zijn tijd nog op Mars aan te komen.

[Fotografie: LibreStock, Getty Images]

Reageer op artikel:
De invloed en het succes van Elon Musk verklaard
Sluiten