Van een uitkering naar UFC-miljoenen: hoe McGregor de wereld veroverde

Wie UFC zegt, zegt bijna automatisch Conor McGregor. De Ierse vechtkunstenaar is na zijn entree bij de Amerikaanse mixed material arts-promotie uitgegroeid tot wereldster en multimiljonair. De roem en rijkdom werd hem bijna te veel, maar The Notorious is terug om de UFC en de harten van de fans te heroveren.

In 1993 organiseerde de Ultimate Fighting Championship haar eerste event. Conor McGregor was destijds vijf jaar en leerde lezen en schrijven in Dublin, Ierland. Zestien jaar later streek de UFC neer in deze snoeiharde stad. In het publiek zat Conor McGregor, toen in het begin van de MMA-carrière. Een droom was geboren: “Op een dag zal ik in de UFC vechten”.

De jonge jaren van Conor McGregor

Conor McGregor werd geboren in 1988 in een buitenwijk van Dublin. Hij groeide op als voetbalfanaat, maar een bruut pak slaag, nadat hij interesse toonde in een ouder meisje met een nog oudere vriend, zorgde er voor dat The Notorious begon met boksen. De familie McGregor verhuisde later en de toen achttienjarige Conor ontmoette daar voormalig UFC-vechter Tom Egan. McGregor ging zich hierna meer focussen op MMA en startte een professionele carrière in 2008.

Het leven van McGregor was niet altijd vol luxe en rijkdom. Zo leefde de Ier een tijdlang van een minimale uitkering, maar The Notorious kon terugvallen op zijn vangnet. Zijn jeugdliefde Dee Devlin steunde de jonge vechtsporter onvoorwaardelijk in zijn droom en zijn coach Jon Kavanagh stond hem bij tijdens zijn gevechten en hield hem op het rechte pad.

Moeilijk begin

De carrière van McGregor kende een stroef begin, maar toen de trein eenmaal op gang was gekomen, was deze niet meer te stoppen. Twee ongelukkige verliespartijen in het begin van zijn carrière werden gevolgd door een reeks van acht overwinningen, waarvan zeven gevechten eindigde via een knock-out in de eerste ronde. De absolute kers op de taart: de tweevoudige titelwinst in twee verschillende gewichtsklassen bij de Britse promotie Cage Warriors. Heel Ierland had het over maar één vechtsporter: Conor McGregor. En deze gekte kwam uiteindelijk ook terecht bij UFC-president Dana White toen hij op bezoek was in Ierland.

De toen 24-jarige McGregor werd door Dana White overgevlogen naar Las Vegas en twee maanden later maakte McGregor zijn opwachting in de UFC. Hij vestigde zijn naam en stormde door de divisie. Een gescheurde voorste kruisband zorgde voor wat vertraging, maar The Notorious had maar één doel voor ogen: het UFC-kampioenschap. De Ier had zijn zinnen gezet op de titel en hij zou de nieuwe kampioen worden. In 2015 maakte hij zijn woorden op spectaculaire wijze waar. Dertien seconden had hij nodig om UFC-legende José Aldo van de troon te stoten.

McGregor pakt als eerste twee titels

Hierna bleef hij verbazen. Hij had zijn zinnen gezet op de lichtgewicht-titel, maar een blessure bij zijn tegenstander gooide roet in het eten. Wat volgde was een gevecht twee gewichtsklassen hoger tegen Nate Diaz die ongelukkig werd verloren door McGregor. Het ontmoedigde hem niet. McGregor keerde terug, won de rematch tegen Diaz en verbrak het record van meest verkochte PPV’s met 1,7 miljoen. In november 2016 was het dan eindelijk zo ver. De UFC streek voor het eerst neer in New York City en The Notorious won op dominante wijze de lichtgewichttitel tegen Eddie Alvarez. Conor McGregor werd de eerste vechter in de UFC met twee titels tegelijkertijd op zijn naam.

Dollartekens en zijn terugval

Na dat titelgevecht tegen Alvarez in 2016 leek Conor McGregor uitgekeken op MMA. Hij zou in 2017 vader worden en had alles bereikt wat hij wilde bereiken. Het competitieve bleef echter kriebelen bij de Ier. Hij daagde Floyd Mayweather meerdere malen uit en uiteindelijk ging de bokslegende daarop in. In augustus 2017 stond McGregor, zonder enige professionele bokservaring, tegenover de ongeslagen Mayweather in een gevecht dat was betiteld als ‘The Money Fight’. Het gevecht werd 4,3 miljoen keer verkocht op Amerikaanse TV en McGregor kon naar verluid 100 miljoen dollar bijschrijven op zijn rekening. Hij verloor weliswaar het gevecht, maar The Notorious had zijn droom waar gemaakt.

Echter alles wat grote hoogtes bereikt, komt ook weer naar beneden. Deze vuistregel was ook van toepassing op McGregor die na zijn successen steeds vaker negatief in het nieuws kwam. Het absolute dieptepunt was de aanval van McGregor in 2018 op de bus waar eeuwige rivaal Khabib Nurmagomedov in zat. De Ier liet zich gaan, na een uit de hand gelopen ruzie en gooide een steekwagen naar de bus met UFC-vechters. Een ruit brak en verschillende vechters raakte geblesseerd. McGregor gaf zichzelf aan bij de politie en werd veroordeeld tot vijf dagen vrijwilligerswerk. Hij keerde datzelfde jaar terug naar de UFC, vocht tegen zijn rivaal Nurmagomedov, maar verloor. Na afloop liep het vervolgens compleet uit de hand. Hierna leek The Notorious te zijn verdwenen.

De terugkeer van de McGregor

Na oktober 2018 zagen we McGregor niet meer in de octagon. De Ier liet voornamelijk van zich horen via social media, waarmee hij fans van de sport telkens enthousiast maakte met speculaties over een mogelijke terugkeer. Ondertussen groeide zijn imperium door zijn whiskymerk en kledingmerk en focuste hij zich meer op zijn gezin. Bloed kroop echter waar het niet gaan kon.

In november 2019 kwam het bericht naar buiten dat de terugkeer van Conor McGregor officieel was. De Ier zou gaan vechten tegen de Amerikaanse UFC-veteraan Donald Cerrone op UFC 246 in januari 2020. De twee hadden elkaars pad meerdere malen op evenementen gekruist, maar deelde nooit de octagon. Er werd getwijfeld aan McGregor, aan zijn kwaliteiten na bijna 1,5 jaar geen activiteit en aan zijn reputatie. The Notorious kreeg echter iedereen stil met zijn prestatie de avond van UFC 246.

Nog lang niet uitgevochten

Hij was gefocust, agressief en vindingrijk. Binnen een minuut was het gevecht over. De schouders van McGregor zorgde voor veel schade bij Cerrone. Een trap naar het hoofd werkte Cerrone naar de grond en ground-and-pound zorgde uiteindelijk voor de overwinning in het voordeel van Conor McGregor. De zelfbenoemde koning was terug, maar de corona-crisis gooide roet in het eten. Nu zijn we bijna een jaar verder en wacht ons opnieuw de terugkeer van The Notorious. Zijn absolute doel: het UFC-goud heroveren.

Reageer op artikel:
Van een uitkering naar UFC-miljoenen: hoe McGregor de wereld veroverde
Sluiten